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一手好牌被打烂,无人驾驶元老跌落神坛

文 | 牛婉杨
 
上周,硅谷顶尖自动驾驶技术工程师、前谷歌高管Anthony Levandowski承认了他此前从谷歌窃取了关于自动驾驶技术的商业机密。
 
当地时间3月19日,Levandowski承认,在离开谷歌后下载了一份Waymo机密文件,给这件持续了三年的自动驾驶领域纷争案带来了阶段性进展。
 
Larry Page的心腹、硅谷明星工程师的无人驾驶创业路
 
在自动驾驶领域,Anthony Levandowski可谓无人不知。Anthony Levandowski是硅谷的明星工程师,作为自动驾驶技术的领军人物,他致力于自动驾驶汽车的研发,是谷歌联合创始人Larry Page的心腹。
 
2015年底到2016年初,Levandowski决定离开谷歌,成立自己的公司Ottomotto。
 
当时自动驾驶的风潮不断升温,许多有远见的公司都开始进军该领域。Levandowski的新公司瞄准了无人驾驶卡车这一新领域,另一位创始人 Lior Ron 曾主管Google Maps部门和Moto X研发工作,并凭借着自身的号召力,凝聚了一批来自Google、Apple、Tesla、Cruise Automation(被通用收购的无人驾驶创业公司)的精英。
 
2016年8月,OttoMotto被Uber以约6.8亿美元的价格收购(主要是公司股权),以换取Otto的技术和一支经验丰富的自动驾驶技术团队。当时Uber创始人Kalanick评价Levandowski为“世界领先的自动化工程师之一”,是一位“真正带有紧迫感”的企业家。
 
2019年11月,Levandowski到达法院
 
Google起诉,Uber解雇,开启漫长调查路
 
Levandowski进入Uber后,立即被委以重任,成为其自动驾驶项目的主要负责人。
 
然而好景不长,仅在收购几个月后,去年8月,谷歌母公司旗下的Waymo就对Uber提起了诉讼,称Uber在利用从Google窃取的商业机密来开发Uber的自动驾驶汽车。并且Waymo明确指出,称这项计划得到了Levandowski的协助。
 
据《纽约时报》报道,联邦检察官指控Anthony Levandowski犯有33项盗窃和企图盗窃商业机密罪。如果他被判有罪,将面临最高10年的监禁和高额罚款。
 
 
擅长知识产权保护的科技公起诉前雇员或其他公司并不少,但是,针对一名高级技术人员进行盗窃罪的指控,很不寻常。
 
根据起诉书,Levandowski在2016年离开谷歌之前下载了逾1.4万份文件,其中包含有关谷歌自动驾驶汽车研究的关键信息。起诉书说,他未经授权将这些文件转移到了自己的笔记本电脑上。在那年的晚些时候,Anthony Levandowski加入了优步,当时优步收购了他的新自动驾驶卡车初创公司奥托(Otto)。
 
在起诉书中罗列出的33项盗窃内容(部分)
 
Uber否认了这一指控。但是,当联邦法官要求Levandowski交出证据和证词时,他坚决维护美国宪法《第五修正案》中所提到的个人权利,“在任何刑事案件中,未经正当法律程序,不得强迫被告作证,不得剥夺被告的生命、自由或财产”。因此Levandowski避免了自证其罪。
 
随后,Uber向他施压,要求他在未来几个月配合调查,但在他错过了提交信息的最后期限后,2017年5月,Uber解雇了他。
 
这件事让谷歌、Waymo和Uber卷入了围绕自动驾驶技术的高风险竞争。据悉,2018年2月,Uber和Waymo达成和解,Uber将约2.45亿美元的股票移交给Waymo。
 
2019年8月,Levandowski被指控涉嫌从谷歌窃取14,000份有关自动驾驶计划的专有信息文件,涉嫌33起盗窃罪,并试图盗取谷歌的商业机密。
 
在他被提讯时,他对所有指控均不认罪,并拿出了30万美元,他的父母和一个朋友把他们的房子作为抵押,成功的被保释了。
 
于是加州北部地区联邦检察官对Levandowski的刑事起诉开启了一场法律战的新篇章。
 
Levandowski的律师之一Miles Ehrlich在法院外说:“十多年来,Anthony Levandowski一直是自动驾驶和卡车技术领域的行业先驱。本案的证据将最终证明Anthony没有偷任何东西。”
 
2020年3月4日,Levandowski因合同纠纷被要求赔偿谷歌1.79亿美元,这是在他将初创公司卖给谷歌时因为员工而发生的纠纷。Levandowski申请了破产保护,声称他的个人资产不足1亿美元,事实上谷歌曾向他支付过1.2亿美元的奖金。
 
3月19日,在最近的一次案件审理中,Levandowski终于承认窃取了谷歌商业机密!
 
作为认罪协议的一部分,Levandowski同意接受33项指控中的一项,以换取检方撤销另外32项指控。他还承认,他在离开谷歌后还下载了一份Waymo电子表格文件,并且他知道自己盗用和拥有这些商业机密会是违法的。
 
Waymo的一名发言人在接受the Verge网站采访时表示,“在今天的刑事听证会上,Levandowski的认罪为我们公司和自动驾驶行业的一个重大案件画上了句号,我们成功地保护了我们的知识产权。”
 
一手好牌被打烂,无人驾驶元老跌落神坛
 
Levandowski生于比利时,少时他父亲带他来到了加州,那时的他就开始帮助本地公司搭建网站,在同学们还在学习上课的时候就开始小赚一笔了。
 
后来,他成为了加州大学伯克利分校的一名学生,在制作机器人方面表现出了过人的才华。他设计了一台机器人玩具,并通过它赚取了不少专利费。
 
在自动驾驶这个概念还没火起来之前,Levandowski就早已是从事自动驾驶技术的研究人员了。2004年3月13日,美国国防部高级研究计划局(DARPA)为了鼓励自动驾驶汽车技术发展赞助了一项无人驾驶挑战赛,当时有15支队伍将他们的自动驾驶汽车带到了加利福尼亚州巴斯托以外的沙漠参赛。Levandowski的“blue team”是唯一一个带摩托车参赛的团队,他们使用的自动驾驶摩托车“Ghostrider”现存于史密森尼国家美国历史博物馆。
 
之后Levandowski在谷歌工作了十年,领导了谷歌秘密的“Google X”部门的自动驾驶计划的诸多方面。2007年,Levandowski加入谷歌成为其街景项目的“首席设计师”之一。在谷歌工作时,他还创办了一家名为510 Systems的初创公司,制造并向其雇主谷歌出售传感器系统。510 Systems是使用激光雷达的先驱。2011年,谷歌悄然收购了510 Systems和另一家新创公司Anthony’s Robots。
 
2016年,他离开谷歌成立了自动驾驶初创公司Ottomotto,被Uber以近7亿美元的惊人价格收购。
 
这次的案件在某种程度上,也给这位技术天才、连续创业者的无人驾驶之路画上了一个终止符,Levandowski之后可能会面临24-30个月的监禁。
 
相关报道:
 
https://www.theverge.com/2020/3/19/21187651/anthony-levandowski-pleads-guilty-google-waymo-uber-trade-secret-theft-lawsuit
 
https://www.nytimes.com/2017/05/30/technology/uber-anthony-levandowski.html?action=click&module=RelatedLinks&pgtype=Article
 
https://www.nytimes.com/2019/08/27/technology/google-trade-secrets-levandowski.html?action=click&module=RelatedLinks&pgtype=Article
 
https://www.theverge.com/2020/3/5/21165971/anthony-levandowski-fined-179-million-google-uber-poaching

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